Cavando em busca de ouro e outros metais preciosos

Embora o ouro seja freqüentemente descoberto por garimpo em rios e riachos, esses grãos e pepitas foram erodidos e transportados para longe de suas rochas originais ao longo do tempo. A maior parte do ouro e outros metais se formam em minérios relacionados a rochas ígneas e metamórficas, envolvendo grandes temperaturas e pressão, daí sua associação comum com localizações de margens de placas. Os metais geralmente ocorrem em veios cristalizados a partir de soluções hidrotérmicas quentes que se infiltram através de fraturas em rochas ao redor e acima dos corpos de granito subterrâneos nas margens das placas destrutivas. Os minérios têm interessado e fascinado os humanos por milhares de anos.

Explorando o ouro: de povos antigos a minas modernas

Encontrar fontes de metais pode ser feito de várias maneiras. Os geólogos podem reconhecer minerais ou tipos de rocha específicos que eles sabem que contêm o metal ou elemento que procuram. Isso pode envolver muitas semanas ou meses de estudo de fotografias aéreas ou de satélite e depois ir para o campo (ou “o campo”, como os geólogos o chamam), para caçar evidências e coletar amostras de rochas. Eles são então levados de volta ao laboratório para análise e a porcentagem de diferentes elementos pode ser calculada.

Mas normalmente é uma combinação de métodos. Existem mais rotas indiretas que não olham para os elementos nas rochas, mas os medem na água de riachos e rios.

A ‘concentração’ (quantidade por unidade de volume ou massa) de metais que são encontrados dissolvidos (ou depositados no caso do ouro) na água do riacho e do rio aumentará conforme você se aproxima da rocha geradora que os contém. Isso significa que os geólogos podem traçar mapas mostrando essas concentrações que nos dizem onde podem ser os melhores lugares para encontrar metais. As concentrações de metais também podem ser medidas a partir de amostras de solo (geoquímica do solo) e usadas para rastrear fontes. O objetivo final é encontrar a fonte do ouro ou outro metal de interesse.

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Depósitos de fonte de metal – depósitos de minério de pórfiro

Porfírio é um termo textural que descreve uma rocha ígnea intrusiva que possui grandes cristais, que são rodeados por cristais menores. Uma rocha ígnea é aquela que resfriou de um estado fundido (líquido) e uma rocha ígnea intrusiva é aquela que resfriou dentro da terra, rodeada por outras rochas. Em um caso como esse, os cristais menores são chamados de matriz ou massa fundamental.

Os depósitos de minério de pórfiro são de baixo teor – o que significa que a quantidade do elemento que você deseja (neste caso, ouro) não é muito alta. Os depósitos de pórfiro podem, no entanto, ser extremamente grandes, portanto, ao extrair e processar grandes quantidades de minério de baixo teor, cobre ou ouro suficiente para que seja economicamente vantajoso.

A necessidade de remover grandes quantidades de rochas ígneas duras significa que os depósitos de minério de pórfiro não foram explorados até 1905, quando pás motorizadas e transporte ferroviário para o minério não processado os tornaram viáveis.